中華民族以有多種多樣的傳統節日而聞名,根據《通勝》的載錄,年中最少有9個主要節日、24個節氣和140多個節誕,換言之,一年中平均兩天就有一個節誕。中國人可以對神、對宗教不那麼熱衷,對祖先卻懷有十分深厚的感情和歸依感─因為祖先是自己的本源,在血緣關係上高出於己的人,因而對祖先感恩戴德,奉若神明。這是歷經數千年的中國文化基本的精神,由此推展,中國人對先人的生日和忌日是相當重視的。

中華民族以有多種多樣的傳統節日而聞名,根據《通勝》的載錄,年中最少有9個主要節日、24個節氣和140多個節誕,換言之,一年中平均兩天就有一個節誕。中國人可以對神、對宗教不那麼熱衷,對祖先卻懷有十分深厚的感情和歸依感─因為祖先是自己的本源,在血緣關係上高出於己的人,因而對祖先感恩戴德,奉若神明。這是歷經數千年的中國文化基本的精神,由此推展,中國人對先人的生日和忌日是相當重視的。

秦漢時代,掃墓之風俗已注入禮俗的內容。「家祭」就是對祖父母、父母的祭祀;家祭之外,還有「村祭」和「族祭」,場面宏大。祭祖方式除了一般的節日祝禱、供奉,伴以演戲、奏樂、舞蹈之外,其特殊形式是悼念、掃墓和立碑。

中國人慎終追遠的情懷和祖先崇拜的習俗,對清明節的衍行和發展,有著悠遠而深刻的影響。儘管對清明節的出現有諸多傳說,如介子推和寒食節的傳說,倘若沒有中國文化傳統中重親情人倫的深厚基礎,清明節不會形成為一個全民參與的節日,其文化脈絡仍依稀可辨。

清明節可指二十四節氣中之「清明」或指民間祭墓的節日。節氣是物候變化、時令順序的標誌,節日則包含著一定的風俗活動和特定的紀念意義。從節氣來講,清明在農曆的三月,相當於西曆的4月5日左右。每到清明,氣溫升高,雨量增多,正是春耕的大好時節,故「清明」於古代農業生產是一個重要的節氣。清明若作為節日,則與純粹的節氣有所不同。中國人相當重視慎終追遠和追根思源,早於西周時已有祭墓之俗,至唐已遍及貴族士庶,並將拜掃的日期定為寒食節,後逐漸與清明合而為一。清明由節氣之一發展為民間祭墓的節日,就是注入了寒食禁火、掃墓等習俗而成的。唐朝大詩人杜牧《清明》詩「清明時節雨紛紛,路上行人欲斷魂,借問酒家何處有,牧童遙指杏花村」,形象地記述了人們上墳歸來時的心情。除祭祖掃墓外,民間還有春遊、踏青、植樹和插柳等習俗,至今仍為民間所重視,並寓以新的內容。

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