中國人在很早的年代,就認為現實中存在著三個世界,即天界、人間和陰界。以西方宗教標準,人死後好人的魂靈入天堂,壞人的靈魂下地獄,中國的陰間是人們死後的去處,一個鬼世界。
中國人在很早的年代,就認為現實中存在著三個世界,即天界、人間和陰界。以西方宗教標準,人死後好人的魂靈入天堂,壞人的靈魂下地獄,中國的陰間是人們死後的去處,一個鬼世界。

在陰間,有種種地獄,最厲害的是十八層地獄,在陽間幹過壞事的人,死後在地獄受刑。陰曹地府裡還有各級管理者,如牛頭馬面、黑白無常、判官鬼吏、五道將軍、十殿閻王、東岳大帝,以及陰間最高統治者地藏菩薩等。這一套鬼神系統也是佛道合流的產物。其中最有實權、影響最大的,要算閻王爺了。常言道﹕「閻王叫你三更死,誰敢留人到五更!」一些人為了把無形的陰間有形化,便在中國的大地上造出了一座「鬼城」,這就是四川東部長江之濱的酆都城。

閻王叫閻羅,最初是印度神話中掌管陰間之王。佛教沿用其說,把閻王作為管理地獄的主宰,並說在他屬下有十八判官,分管十八地獄。閻王隨佛教傳入中國後,逐漸被漢化後,還被衍生為十殿閻王。酆都十王殿分別是﹕一殿秦廣王蔣、二殿楚江王歷、三殿宋帝王余、四殿五官王呂、五殿閻羅王包、六殿卞城王畢、七殿泰山王董、八殿都市王黃、九殿平等王陸、十殿轉輪王薛。十殿閻羅是仿造人間官衙而設置的,只是完全「鬼」化了。無論是造神造鬼,都是為了解決人們對現實的不滿足。

隋唐以後,民間還流行某些剛正之臣死後成為冥王的說法。人們寄希望於這些閻羅王鐵面無私,主持正義。其中最著名的有四位,號稱中國四大閻王,韓擒虎、范仲俺、寇准、包公。

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