中国人在很早的年代,就认为现实中存在着三个世界,即天界、人间和阴界。以西方宗教标准,人死后好人的魂灵入天堂,坏人的灵魂下地狱,中国的阴间是人们死后的去处,一个鬼世界。
中国人在很早的年代,就认为现实中存在着三个世界,即天界、人间和阴界。以西方宗教标准,人死后好人的魂灵入天堂,坏人的灵魂下地狱,中国的阴间是人们死后的去处,一个鬼世界。

在阴间,有种种地狱,最厉害的是十八层地狱,在阳间干过坏事的人,死后在地狱受刑。阴曹地府里还有各级管理者,如牛头马面、黑白无常、判官鬼吏、五道将军、十殿阎王、东岳大帝,以及阴间最高统治者地藏菩萨等。这一套鬼神系统也是佛道合流的产物。其中最有实权、影响最大的,要算阎王爷了。常言道﹕「阎王叫你三更死,谁敢留人到五更!」一些人为了把无形的阴间有形化,便在中国的大地上造出了一座「鬼城」,这就是四川东部长江之滨的酆都城。

阎王叫阎罗,最初是印度神话中掌管阴间之王。佛教沿用其说,把阎王作为管理地狱的主宰,并说在他属下有十八判官,分管十八地狱。阎王随佛教传入中国后,逐渐被汉化后,还被衍生为十殿阎王。酆都十王殿分别是﹕一殿秦广王蒋、二殿楚江王历、三殿宋帝王余、四殿五官王吕、五殿阎罗王包、六殿卞城王毕、七殿泰山王董、八殿都市王黄、九殿平等王陆、十殿转轮王薛。十殿阎罗是仿造人间官衙而设置的,只是完全「鬼」化了。无论是造神造鬼,都是为了解决人们对现实的不满足。

隋唐以后,民间还流行某些刚正之臣死后成为冥王的说法。人们寄希望于这些阎罗王铁面无私,主持正义。其中最著名的有四位,号称中国四大阎王,韩擒虎、范仲俺、寇准、包公。

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