演戲敬神以前每逢民俗節慶、廟會、祖師誕辰,甚至個人婚、壽或高中舉人、狀元等,主辦人都會搭棚演戲酬神。從業者為神獻演的戲,有「神戲」、「酬神戲」、「酬願戲」、「謝神戲」、「娛神戲」、「神會戲」等稱謂,其中「神戲」一稱常見於行會文書,當為從業者所習稱。
演戲敬神以前每逢民俗節慶、廟會、祖師誕辰,甚至個人婚、壽或高中舉人、狀元等,主辦人都會搭棚演戲酬神。從業者為神獻演的戲,有「神戲」、「酬神戲」、「酬願戲」、「謝神戲」、「娛神戲」、「神會戲」等稱謂,其中「神戲」一稱常見於行會文書,當為從業者所習稱。如北京《靛行規約》謂:「每年於九月,獻神戲一天,」北京糕點業清光緒三十二年《馬神廟馬祖殿碑》云:「罰該柜神戲一台。」在城鎮中,以行業為單位,有行會為單位,由行會組織獻演的神戲,又稱為「行戲」、「三十六行戲」或「行會戲」。

新春團拜,或值祖師生日,亦必演戲慶祝,大行業一行獨演,小行業則數家合演,此名曰行戲。

鄉鎮和鄉村都有行業神崇拜活動,故都有神戲的演出,但比較起來,以城市中的神戲最多,最熱鬧。如民國十七年《涪林縣續修涪州誌》記云:「舊俗同業神會,每年必演戲,各有基金。城中神會戲最多,大鎮鄉亦嚐演二、三十日。」這是因為城市中的行會種類最多,也最有條件演戲。

(一)    神誕演戲 神誕日演的戲謂之「壽戲」。黃芝崗《論長沙湘戲的流變》一文云:「行會祖師廟像泥木行的魯班廟、屠行的三聖殿,每年神誕都演唱壽戲。」神誕日活動為重要祭典和慶典,因而一般來說,凡是經濟條件允許的行業,逢神誕必演神戲。神誕日演戲的具體情況,如寧波昆劇老藝人王長壽回憶慶賀祖師老郎神誕辰演戲:「六月十一日祖師誕辰,正值寧坤各戲班歇夏時期,向例都要去老郎廟上供慶壽,演戲酬神。從六月初一起就開始演戲,到六月十一為止,共演十一天璽,由寧昆各戲班輪流演出,劇目歸司年排定,都是挑選各班名角的拿手好戲,藝人們在這種場合也都各盡所能把全身本事都表演出來。如演新戲《溪皇莊》一般是八人跑車,有時候往往就會增加到十六人至二十個人跑車,翻起跟斗來,也通常是十多個人同台表演,因此非常精彩。」
(二)    其他祭賽演戲 除神誕日演戲外,神忌日、各種祭神日和賽會都常有演戲活動。
(三)    功成演戲 某項業務工作完成後,為酬神佑而演戲。
(四)    行會成立演戲 行會成立是行業的大事,屆時要演戲祀神。
(五)    開市演戲 為慶祝「開市大吉」而演的戲稱為「開市戲」。
(六)    設店演戲 新開設店鋪者要請同行看戲,否則不准開張。
(七)    違規罰戲 行會對違反行規者的處罰辦法之一是罰其出錢演戲。
(八)    增加工錢演戲 《基爾特集‧馬神廟》記云:「咸豐九年五月二十四日,糖餅行工匠增加了工錢。為了紀念協議的生效,同年六月十五日,所有說合人在文昌會出錢獻了一台由春台扮演的神戲。」

神戲的內容,既有一般的戲,如《成衣行會館祀神演戲戲單》上的很多戲,又有神怪戲,即表現神界之事的戲。如甘肅臨兆縣的行戲常演的是《回龍閣》、《十萬金》、《五岳圖》、《九蓮燈》、《富貴圖》、《大雪山》、《回荊州》、《遊西湖》等神怪戲。

每一次演戲,就是鄉社間一樁大事,村童社老齊集河邊露出前看戲,有時一連三五天,更有不少攤檔,場面熱鬧。

神戲演出的地點,由會館、公所、神廟、飯莊。北京各種行業,每年照例要唱一次「行戲」。舉行的地點,除了有些行業有固定的會館外,大半都是假座精忠廟、浙詞會館、南藥王廟、正乙祠、小油館。

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