兔兒爺據考察,中國的中秋節,是在上古秋分和月神崇拜的基礎上,發展變化,最後固定在每年八月十五這天。據《周禮•春宮》說,遠在周代,就已出現了每年中秋夜擊鼓賦詩以「迎寒」的活動。兔兒爺據考察,中國的中秋節,是在上古秋分和月神崇拜的基礎上,發展變化,最後固定在每年八月十五這天。據《周禮•春宮》說,遠在周代,就已出現了每年中秋夜擊鼓賦詩以「迎寒」的活動。又據《禮記》等書記載,周天子每年秋天要「夕(拜)月」。到了漢代,每逢立秋日,人們要舉行敬老等儀式。入晉,已有關於中秋賞月的記載,但當時尚未形成一種風俗。直至唐代,中秋賞月、玩月等活動才終於成爲一種遍及社會各界的風俗。據統計,僅唐末大詩人白居易的傳世詩作中,以中秋和八月十五為題的詩,就達七首之多。可見,當時的中秋活動,對人們的生活的影響深遠。到了宋代太宗年間,皇上正式下令以八月十五為中秋節。中秋節的活動,在南北各地廣泛興盛起來了。據宋人孟元老《東京夢華錄》一書記載,中秋之夜的東京汴梁,到處弦歌不絕、人聲鼎沸,一派熱鬧歡樂的景象。達官貴人們,在自己的歌榭樓臺上賞月,一般市民則爭先恐後地登上沿街的酒樓,一睹中秋明月的風采。而宋人吳自牧的《夢粱錄》上說,南宋的都城臨安,中秋月圓之夜,同樣是熱鬧非凡。無論是窮人還是富家大戶,家家都要安排一頓晚宴,全家人一同飲酒賞月。街市之上,玩月賞景的遊人,「婆娑於市,至曉不絕」。到了明代,吃月餅成爲慶祝中秋的重要內容。據明人田汝成《西湖遊覽志餘》介紹,每到中秋之夜,西湖湖面上賞月的遊船,來來往往,穿梭而過;蘇堤上踏個玩月的人群,絡繹不絕,「無異白日」。

進入清代,中秋節的規模和内容更加曠大和豐富,中秋節的北京城,到處充滿了喜慶、歡樂的氣氛。家家戶戶,向月而供,「焚香行禮」。此時與月神相伴的玉兔,在民間文化的塑造下,形象更加生動,清代潘榮畢的《帝京歲時紀勝》上說,清初京城人用黃沙土作白玉兔,並施彩繪,「千奇百狀,集聚天街月下,是而易之」。晚清人對玉兔也親愛有加,稱玉兔像為「兔兒爺」。

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