章回小說,是中國古典長篇小說的主要形式。其特點是分回標目,段落整齊,首尾完整。這種形式由萌芽到成熟,經歷了較長的發展過程。

章回小說,是中國古典長篇小說的主要形式。其特點是分回標目,段落整齊,首尾完整。這種形式由萌芽到成熟,經歷了較長的發展過程。

「章回」的「回」的意思是「次」。宋元說話人演說長篇故事,非一天一場所能了結,每場講演一段,為了吸引觀眾,講到緊要關頭,就宣稱「欲知後事如何,且聽下回分解」。下回,也就是下一次。因為每場講演的時間大致相同,所以每回故事的長短也大致相等。所以,宋元時期的說話人據以講唱的底本,也就是長篇話本,已具有章回小說的雛形。長篇話本由於故事內容復雜,篇幅較大,為了講述的便利,就有了分卷分目的必要。如《全相平話五種》中的《樂毅圖齊》,分為上、中、下三卷,各卷又依故事內容,分立若干小題目。這就是最早的小說分回形式。

元末明初,出現了一批文人作家根據話本加工、再創作的長篇小說,如《三國志演義》、《水滸傳》等。這些小說各分為若干卷,每卷又分作若干則,每則各有題目,如嘉靖本《三國志通俗演義》分為24卷,240則,每則的篇幅大致相等,各用整齊的七言單句作標題。這時小說的回目雖沒有正式創立,但章回小說的體制已大體形成。

到明代中葉,小說的回目正式創立,標明「李贄評吳觀明刻本」的《三國演義》,改240則為120回,它的時代雖難斷定,但明萬歷十七年天都外臣序刻本《水滸傳》,已取消了卷數,直接標目為「回」,又加上了對偶的雙句回目。這個時期創作的小說,如《西游記》、《封神演義》、《金瓶梅詞話》等,都分回標目,只是有的回目用單語,有的回目上下句往往對仗不工。明末清初,回目采用工整的偶句,逐漸成為固定的形式。自此以後直至近代,中國的長篇小說和中篇小說,普遍採用這種形式。這種形式並常為文人創作和加工的短篇話本所採用。

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