曹雪芹,名沾,字夢阮,出身貴族世家,經歷了一個封建富豪家庭盛極而衰的過程。少年時代的豪華生活,使他熟悉了貴族大家庭和封建統治階級的種種人情和世態。

曹雪芹(約1715~1763),名沾,字夢阮,出身貴族世家,經歷了一個封建富豪家庭盛極而衰的過程。少年時代的豪華生活,使他熟悉了貴族大家庭和封建統治階級的種種人情和世態。晚年的貧困潦倒,使他能夠更清醒地、深刻地觀察生活,看清剝削階級的腐朽和罪惡。有了這樣一個認識生活、理解生活的基礎,再加上他的進步的思想意識,良好的藝術修養,認真的創作態度,正確的創作方法,才使他有可能創作出《紅樓夢》這部公認為中國古典小說創作高峰的傑作。全書共120回,前80回為曹雪芹所寫,後40回大家都認為是高鶚續寫。高鶚的續書雖然在思想高度和藝術成就上與前80回有差異,但基本上符合曹雪芹的原意,並使全書的故事完整無缺,得以在廣大讀者中間廣泛流傳。

《紅樓夢》寫了一個封建貴族大家庭從繁榮走向衰敗的故事。賈寶玉、林黛玉、薛寶釵的戀愛婚姻悲劇,是這個故事的中心。作者的高明在於,他沒有表面地、簡單地表現這個愛情悲劇,而是從人物思想性格的深處,從人與人之間的關係上去挖掘這一愛情悲劇的社會根源,從而充分地揭露了封建主義的殘酷虛偽和封建統治階級的腐朽罪惡。作品的主題也沒有局限在個人愛情悲劇本身,而是圍繞著中心事件,展開了許多錯綜復雜的矛盾鬥爭,描繪了一幅極其廣闊的社會生活圖畫,說明了整個封建社會已是千瘡百孔,搖搖欲墜。深刻尖銳地批判了封建社會制度、政治吏治、婚姻制度、倫理關系,悲憤滿腔地控訴了封建主義的殘酷無情和滅絕人性,大膽銳敏地預示了封建社會和封建統治階級必然滅亡的歷史命運。在中國,《紅樓夢》被評價為剖析封建社會的百科全書。

《紅樓夢》塑造了賈寶玉、林黛玉、薛寶釵、王熙鳳、鴛鴦、晴雯、賈政、賈赦、賈珍、賈璉等一大批千古不朽的典型形象。賈寶玉是封建貴族階級的叛逆者。他生活在腐朽、虛偽的封建大家庭裡,由對它的懷疑、憎恨發展到棄家出走,與封建統治階級徹底決裂。他反對封建主義生活道路,對貴族生活的厭倦冷漠,是他反封建叛逆性格的最高表現。賈寶玉性格中的一個突出特點是輕蔑、憎恨封建的世俗男子,同情、熱愛受封建主義壓迫與蹂躪的女子,表現出明顯的民主思想。賈寶玉性格的反封建主義意義還突出地表現在對真摯愛情的追求上。寶黛的愛情悲劇,實際上是個社會悲劇。

林黛玉是一個和賈寶玉志同道合的封建叛逆者的形象。在她身上,一定程度地體現了封建社會裡婦女的不幸命運,反映了他們勇於反抗和對自由愛情的熱烈追求。但她性格中有著貴族小姐的矜持和脆弱。寶玉、黛玉是作者最心愛的兩個中心人物。與寶黛截然相反,寶釵是照著封建正統思想塑造的一個形象,在封建主義制度沒落時期,她也是一個悲劇形象。

作者還懷著正義、同情和愛惜的感情,塑造了晴雯、鴛鴦等一大批如同過江之鯽的丫環形象。她們大多善良、純潔、有理想、敢於反抗、堅決大膽地追求幸福生活。這些被壓在最底層的丫環形象的成功塑造,是作者民主思想的進一步顯示,在當時很有進步意義。

書中作者還真實、深刻地描畫出賈赦、賈璉、賈珍、王熙鳳等封建統治勢力的代表人物的醜惡嘴臉。在他們身上集中了剝削階級荒淫無恥、貪婪凶殘、陰險毒辣的特點。其中「嘴甜心苦、兩面三刀,上頭笑著,腳底下就使絆子;明是一盆火,暗是一把刀」的王熙鳳,留給讀者的印象最深刻,是中國小說畫廊中特色鮮明的著名典型形象。

《紅樓夢》在藝術上的成就是巨大的,這首先體現在典型形象的塑造上。《三國演義》和《水滸》中寫的大多是英雄人物,這些人物的鬥爭故事本身就具有激動人心的力量。《紅樓夢》是探索到人物靈魂的深處,描寫不同人物的精神面貌,塑造出不同的典型。另外,它還是以日常生活和愛情題材來塑造人物形象的。《紅樓夢》中日常生活場景描寫生動逼真,並巧妙地與刻劃人物相結合;語言達到了爐火純青的地步。這些都對後代人的小說創作產生了深廣的影響。《紅樓夢》在詩詞、戲曲、繪畫、建築、園林等諸多方面都有很高的美學價值。

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