佛教產生於公元前6到5世紀的古印度,但是,傳入中國的具體時間和年代現在很難考定。 據說在公元前二年,大月支國(原居中國北方的一個強盛的少數民族西遷中亞後建立的國家)的使者伊存到了當時中國的長安即今西安,他口授佛經給一個名叫景盧的博士弟子。這是中國史 書上關於佛教傳入中國的最早記錄。另有傳說:在印度阿育王(約公元前272-226)和中國秦始皇(公元前246-210)時代,已有印度的沙門室利房等18人來到中國咸陽傳教。阿育王在公元前250年舉行了第三次結集,會後派大德赴各國傳教,他也將佛教傳到了中國。

佛教產生於公元前6到5世紀的古印度,但是,傳入中國的具體時間和年代現在很難考定。 據說在公元前二年,大月支國(原居中國北方的一個強盛的少數民族西遷中亞後建立的國家)的使者伊存到了當時中國的長安即今西安,他口授佛經給一個名叫景盧的博士弟子。這是中國史 書上關於佛教傳入中國的最早記錄。另有傳說:在印度阿育王(約公元前272-226)和中國秦始皇(公元前246-210)時代,已有印度的沙門室利房等18人來到中國咸陽傳教。阿育王在公元前250年舉行了第三次結集,會後派大德赴各國傳教,他也將佛教傳到了中國。

中國佛教的地位
中國佛教的特色就是大、小乘並存,顯(宗)密(宗)同在。嚴格地說,佛教起始於印度,發展在中國,又遠傳於日本、韓國。而佛教在印度本土由於受到印度教及後來傳入印度的伊斯蘭教的排擠,約在公元八、九百年左右,在印度本土消失。而能保留佛教並發展佛教的中國就成了當今世界佛教的真正故鄉。中國佛教的特色就是以「大眾部佛教」為主,中國西南與「上座部佛教」盛行國家相鄰的雲南則是傳承著與泰國一樣的「上座部佛教」。中國內地漢族居住地則祝主要信奉「大眾部佛教」。中國西北部地區少數民 族則主要信奉密傳佛教。中國佛教又分為十大宗派,這也是中國佛教的特色。中國佛教界的一些高僧根據一些佛經內容,創立了各自的宗派。其中包括天台宗、華嚴宗、三論宗、唯識宗、淨土宗、律宗、禪宗和密宗。

佛教傳入中國時面臨一個民族傳統文化高度發展的社會。從一開始,這個社會的知識階層,就把佛教作為一種思想學說來接受,鑽研講習,不遺餘力。由於書寫工具的便利,每一新譯經論不久即可傳遍全國,講、錄、注、述,蔚然成風。因此,在教理、教義的研究方面很快達到高水準,贏得當時國外佛教學者的讚美和崇敬。如東晉時的道安(312-385),被西域的佛教大師鳩摩羅什譽為「東方聖人」,「恆遙而禮之」。北魏時的曇謨最,妙達《涅槃》、《華嚴》,印度的佛教學者菩提留支來華,「見而禮之,號為東方菩薩」,又把他的著作《大乘義章》譯為梵文,「寄傳大夏,彼方讀者皆東向禮之為聖人矣」。唐玄奘在印度被尊稱為大乘天和解脫天,更是眾所周知的事情。歷史事實說明,大乘佛教傳入中國後,教義的研究始終是發展的主流,由此引起十餘種宗派的興起和二萬三千餘卷大量譯本及著述的出現。

佛教傳入中國後,和中國文化相結合,發展是多方面的。一方面是與中國的思辨哲學相結合,朝向學術化發展,對教義愈研愈精,由此引起各宗派的成立,使得佛教本身達到高度的繁榮。一方面與中國的精美工藝相結合,朝向藝術化發展,使得佛教成為絢麗多彩的藝術寶庫。一方面與中國的人生理想相結合,朝向社會化發展,使佛教與中國社會密切聯繫。這三方面都使佛教成為中國文化不可分割的一部分。自大乘佛教提出菩薩應以五明為修學的主要內容以來,佛教已由避世潛修的宗教信仰和思辨哲學,轉向世間的學術、文藝、理論科學、生產工藝的領域邁進。

一千多年的歷史經驗證明,佛教在中國大地上吸取中國文化的營養,沿著人間佛教的方向發展,已獲得很大的迴響。釋迦牟尼佛「成熟友情,莊嚴淨土」的偉大理想,已在東方的廣大地區,在一定的程度上化為具體的實現。在人類所創造的各個古老文化中,佛教已以其獨具的精深哲學思想,豐富的精神財富,龐大的文獻寶藏,及精美的文化遺產等等,成為東方文化和文明的重要支柱,在長期進行的「成熟友情,莊嚴淨土」崇高事業的同時,也使自身成熟起來和嚴淨起來了。

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