科學家發現另一種可能對虎鯨的威脅:粉紅鮭魚

(編譯Zita)多年來,科學家們已經發現水壩,污染和船隻噪音是導致太平洋西北地區居民虎鯨陷入困境的原因。 現在,他們可能找到了一個新的更令人驚訝的罪魁禍首:粉紅鮭魚。

四個鮭魚研究人員在鯨魚研究中心的網站上仔細閱讀數據,該中心研究了虎鯨,幾個月前他們注意到一個令人吃驚的趨勢:在過去的二十年中,鯨魚在偶數年比奇數年死亡的人數明顯增多。

在一篇新發表的論文中,他們推測這種模式與粉紅鮭魚有關,粉紅鮭魚每隔一年就會大量返回華盛頓州和加拿大之間的薩利希海 – 儘管他們不確定如何。 他們懷疑,在過去二十年中,大量的粉紅鮭魚在保護工作和海洋狀況的變化下蓬勃發展,可能會干擾鯨魚捕食他們喜歡的獵物奇努克鮭魚的能力。

鑑於虎鯨的可怕困境,而官方稱牠們正在瀕臨滅絕,研究人員決定在不等待調查其原因的情況下發表他們的研究。

「主要觀點是公開談論這個兩年一次的模式,以便人們可以開始考慮這些重要的,完全出乎意料的因素以導致這些鯨魚的衰落,」其中一位作者格雷格維杰羅姆(Greg Ruggerone)說。「更好地了解這裡發生的事情是非常重要的,因為這有助於促進恢復行動。」

維杰羅姆是西雅圖自然資源顧問公司總裁兼哥倫比亞河獨立科學顧問委員會前主席,他聯同其他作者—費爾班克斯阿拉斯加大學的艾倫斯普林格(Alan Springer)、阿拉斯加魚類和遊戲部的萊昂肖爾(Leon Shaul)以及獨立阿拉斯加州奧克灣的研究員格斯弗利特(Gus Vliet)曾研究過粉紅鮭魚如何與其他物種爭奪獵物。

新聞故事記錄了去年虎鯨的掙扎,四位生物學家查看了鯨魚研究中心網站上的數據。 鑑於他們之前的研究,他們認識到一種不受其他科學家注意的趨勢。

「我們知道有些是鯨魚的好年景,有些是糟糕的歲月,但我們並沒有把它放在一起,這是兩年一度的趨勢,」該中心的創始主任肯巴爾科姆(Ken Balcomb)說,他是南部居民虎鯨最重要的專家之一。

進一步分析數據,研究人員發現,從1998年到2017年,隨著鯨魚數量從92減少到76,新生兒和老年鯨魚在平均年齡中死亡的數量超過3.5倍–61,而奇數年則為17。 在此期間,奇數年有32個成功分娩,但在偶數年僅有16個分娩。研究人員表示,在1976年至1997年的前22年期間,這種兩年期模式並不存在。

但在1998年,由於過度捕撈,污染和棲息地喪失導,鮭魚收成受到限制。大約在同一時間發生了強烈的海洋環境變化,特別是通過增加浮游動物的豐度而使粉紅鮭魚受益,這些浮游動物構成了粉紅鮭魚的大部分食糧。

海洋變化和捕撈限制的綜合影響使粉紅鮭魚受益匪淺,粉紅鮭魚是北太平洋迄今為止最多的鮭魚。幾乎所有的粉紅鮭魚都會在奇數年回歸它們的出生流,完成它們的兩年生命週期,不像其他鮭魚在海洋中停留的時間更長。

由於鯨魚是如此大的哺乳動物,理論上說,奇數年份粉紅鮭魚引起的壓力不會影響牠們的死亡率和繁殖率,直到第二年,這就是為什麼更多的鯨魚死在偶數年。

維杰羅姆說,另一種可能性是粉紅鮭魚的存在意味著奇努克鮭魚的食物減少,因此虎鯨的食物也減少了。研究人員還提出了一個相反的假設:粉紅鮭魚的存在以某種方式增強了虎鯨的狩獵,提高了他們在奇數年的生存,儘管他們說沒有理由相信這種情況。