(JY編譯)上週為期三天的暴雨,像突然宣布西雅圖已踏入秋季,這並沒有「震驚世界」(Earth-shattering)。但它導致「土方」(Earth-moving)。

上星期三(23日)下午,聖海倫火山(Mt. St. Helens)山頂上的地震儀,測量到一個多小時的震顫,當時的大暴雨水「傾瀉」在火山的一側。有人問,是雨下得太厲害以至於引起地面震動嗎?根據華盛頓大學地球與空間科學系的研究教授史蒂夫·馬龍(Steve Malone)的說法,傾盆大雨只是部分原因。他說傳感器在圖特爾河(Toutle River)的南北2個支流收集了一系列的泥石流。馬龍說,當有大風暴時,出現泥石流現象並不少見,「雖然這一次傾瀉出來的量比我過去看到的多。」

在秋天的第一場暴雨中,泥石流尤其引人注目。因為今年乾燥的夏天,使泥土、岩石、塵土和沙子積聚起來,然後突然的大雨造成山洪暴發。馬龍稱︰「石塊、泥土和其它雜物混合在一起的的洪流,沿著陡峭的斜坡滑下去,當然這會震動地面。我們的地震儀非常靈敏,還有聖海倫火山的大部分儀器,都記錄到週三發生的泥石流。」

據美國地質調查局(United States Geological Survey,USGS)報導,週三暴風雨在18個小時內,為聖海倫火山以北的靈湖(Spirit Lake)及圖特爾河附近的羊峽谷帶來,分別為2.4英寸和4.6英寸的降雨量。

利用聖海倫火山的事件了解雷尼爾山(Mount Rainier)

喀斯喀特火山天文台(Cascade Volcano Observatory)的USGS研究地震學家韋斯·塞倫(Wes Thelen)表示,聖海倫火山在1980年5月18日,發生了一場美國本土史上最大的火山爆發,從那時起,地質學家一直都是用聖海倫火山研究泥石流。現時,在圖特爾河北部和南部的排水區域都植被稀少,無法將土壤保持在適當的位置,因此發生泥石流變得非常普遍。

塞倫說,今年該自然災害特別明顯,因為去年秋季,華州並沒有真正引發大風暴,來觸發「來勢洶洶」的泥石流。他指出:「在排水區域中有大量沉積物,而乾燥的夏天並沒有將其沖掉。因此,很多雜物堵在排水管中,然後形成了大氣河流(Atmospheric river)。」他稱,幸好的是,聖海倫火山的泥石流發生在遠離人口稠密的地區,而且大部分泥沙以及石塊都在火山口的幾英里之內被「截住」了。

但是,更大的泥石流,能造成災難性的破壞的洪流,被稱為火山泥流(Lahar)的自然災害,正威脅著雷尼爾山。USGS火山災害計劃,在2007年時指出,雷尼爾山的火山泥流風險很高。雷尼爾山早在5,600年前發生過破壞力極強的火山泥流,當時影響山下達330平方公里的地區。地震學家們表示,當雷尼爾山火山爆發時,可能會導致火山泥流,將會破壞附近的城鎮,例如皮阿拉普(Puyallup)和奧廷(Orting)。

科學家們正在雷尼爾山上建立一個龐大的火山泥流探測系統,該系統具有一系列相連裝在地面以下的地震儀、用於測量地層移動時發出低頻聲的地面麥克風以及網絡攝像頭。由於他們需要校正這些測量工具,所以他們利用聖海倫火山上收集的較小的泥石流來當數據研究。

順帶一下,不僅是地震和泥石流能移動地震儀上的針。幾乎所有會引起轟鳴或震動的東西都會被「接收」,影響地震儀。但地震學家們知道如何區分與地震無關的「奇異」記錄與實際地震的顫動。這些事件包括華盛頓海岸附近發生的火流星(隕石)爆炸、貝克山(Mount Baker)雪崩、軍事或天然氣爆炸等 。