Atlantis Space Shuttle美國國家航空暨太空總署(NASA)太空梭「亞特蘭提斯號」(Atlantis),順利於7月8日上午8時29分發射升空,這是NASA第135次太空梭升空,同時也是美國太空梭最後一次的任務,為美國三十年的太空梭時代劃下句點。

建造於1985年的亞特蘭提斯號謝幕之旅吸引了至少七十五萬名民眾,包括當年駕駛第一艘太空梭「哥倫比亞號」升空的飛行員、退役海軍上尉克里本。他們湧入佛羅里達州甘迺迪太空中心周遭,準備見證這個歷史時刻。兩名從紐約趕來的民眾由於找不到旅館,索性前往大賣場購買帳篷和其他生活用品,在空地紮營,即使美國氣象單位警告說,因天候不佳,亞特蘭提斯號準時升空的機率僅三成,也嚇不走他們。

Atlantis Space Shuttle美國國家航空暨太空總署(NASA)太空梭「亞特蘭提斯號」(Atlantis),順利於7月8日上午8時29分發射升空,這是NASA第135次太空梭升空,同時也是美國太空梭最後一次的任務,為美國三十年的太空梭時代劃下句點。

建造於1985年的亞特蘭提斯號謝幕之旅吸引了至少七十五萬名民眾,包括當年駕駛第一艘太空梭「哥倫比亞號」升空的飛行員、退役海軍上尉克里本。他們湧入佛羅里達州甘迺迪太空中心周遭,準備見證這個歷史時刻。兩名從紐約趕來的民眾由於找不到旅館,索性前往大賣場購買帳篷和其他生活用品,在空地紮營,即使美國氣象單位警告說,因天候不佳,亞特蘭提斯號準時升空的機率僅三成,也嚇不走他們。

亞特蘭提斯號這次載著4名太空人和物資,前往國際太空站,展開12天的補給任務。它預計在7月20日返回地球,當天也是人類登陸月球的42週年紀念日。回航之後,它將放在甘迺迪太空中心供人參觀,另外四架退役太空梭的落腳處散佈全美其他博物館。

在美國阿波羅太空計畫把人類成功送上月球的3年之後,美國總統尼克森在1972年下令推動太空梭計畫。從1981年4月第一艘太空梭哥倫比亞號升空以來,5艘太空梭在134次任務中總共搭載過355名太空人,太空飛行里程超過8億公里。

美國太空梭計畫總共耗費1960億美元,平均每次飛行花費14.5億美元。

NASA依照奧巴馬總統的指示,今夏就要讓太空梭機隊除役,放手給民間企業接管太空飛行,及任務重點改為派太空人至小行星與火星,而不是在低地軌道重複進行繞地球飛行。

美國今後逐步將低地軌道的飛行及發射任務發包給民間公司,包括「太空探勘科技公司」(Space X)、波音以及「內華達山脈公司」(Sierra Nevada)在內的數家民營業者,正競相為美國開發下一代的載人太空船,不過最快也要等到2015年才可能有具體成果。

在此之前,美國必須依賴俄羅斯的「聯合號」太空船,載運美國太空人往返國際太空站。也就是至少在2015年以前,俄羅斯將在太空載人飛行領域獨領風騷。

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