年夜饭南朝梁宗懔于《荆楚岁时记》记载「岁暮家家俱肴蔌,诣宿岁之位,以迎新年,相聚酣饮。」即是逢岁晚,家家户户准备肉类和蔬菜(肴蔌),守岁迎接新年,家人相聚饮酒,吃团年饭。中国北方日常用语中的年夜饭,在江南、华南地区和马来西亚称之为团年饭、团圆饭,闽南与台湾称围炉,是农历除夕(每年最后一天)的一餐,目的是在过年前一家团聚并共度农历新年,传统上年夜饭多在除夕祭祖后食用。通常年廿九(农历如果是小月)或年三十晚。

关于年夜饭什么时候吃,各地时间不尽相同,较为常见是一般是年夜里吃。但在中国极少数地区,团年饭亦有农历腊月三十下午、中午、上午、甚至早晨吃的。有些地区,可能街坊邻居间的团年饭时间都不尽相同。以前团年饭必定全家大小留在长辈家中吃饭,不过近几年有些家庭为了方便,改上酒楼、餐厅。另外也有部分家庭人丁较少,只能一家二人、三人吃饭。

团年饭的食材和菜式多寓意吉祥,如广东取谐音「发财」「好市」的发菜和蚝豉,江淮地区的人们常会吃象征圆满、团圆的圆子(原材料和做法花样很多),北方人则吃象征元宝的饺子。日本则会吃象征长寿、称为年越荞麦的荞麦面。